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Eventos traumáticos y otros factores de riesgo

Las personas a menudo usan la palabra «traumático» en un sentido general cuando describen eventos de la vida muy estresantes. Por ejemplo, la Asociación Estadounidense de Psicología (APA) define «trauma» como la respuesta emocional de una persona a un evento extremadamente negativo (perturbador).

Sin embargo, los profesionales de la salud mental definen los eventos traumáticos de maneras muy específicas. Las pautas que usan han cambiado y continúan evolucionando a medida que aumenta su comprensión de lo que constituye un evento traumático. Esta comprensión es especialmente importante cuando están tratando de saber si una persona puede tener o no un trastorno de estrés postraumático (TEPT).

Ilustración de JR Bee, Psyathome

La definición del DSM de un evento traumático

En comparación con las ediciones anteriores de la Manual Diagnóstico y Estadístico de los Trastornos Mentales (DSM), la quinta edición detalla más claramente los elementos de un evento traumático, particularmente en el marco del diagnóstico del PTSD.

El DSM-5 define los desencadenantes del PTSD como la exposición real o amenazada a:

  • Muerte
  • Lesion grave
  • violación sexual

Además, la exposición debe resultar de una o más de las siguientes situaciones, en las que el individuo:

  • Experimenta directamente el evento traumático.
  • Es testigo del evento traumático en persona.
  • Se entera de que el evento traumático le ocurrió a un familiar cercano o a un amigo cercano (siendo la muerte real o la amenaza de muerte violenta o accidental)
  • Experimenta una exposición de primera mano, repetida o extrema a detalles aversivos (desagradables) del evento traumático (no se entera a través de los medios, imágenes, televisión o películas, excepto los eventos relacionados con el trabajo)

Señales de que alguien pudo haber pasado por un evento traumático

En pocas palabras, depende. Incluso si está muy cerca de la persona, es posible que no note los síntomas comunes del trauma, que pueden incluir parecer conmocionado y «fuera de sí». Una persona también puede disociarse o desconectarse; por ejemplo, puede no responder a sus preguntas o comentarios, como si él o ella no estuviera allí.

Sin embargo, otras señales de que una persona está traumatizada pueden ser más fáciles de detectar:

  • Ansiedad, que puede aparecer en forma de, por ejemplo, nerviosismo, irritabilidad, falta de concentración, cambios de humor, «terrores nocturnos» o ataques de pánico.
  • Arrebatos emocionales o estados de ánimo como ira o tristeza.
  • Los signos físicos pueden manifestarse como latidos cardíacos acelerados, fatiga, palidez o letargo.

Factores de riesgo

La exposición al trauma es el factor iniciador detrás del PTSD, sin embargo, podría haber elementos influyentes adicionales a considerar.

No todas las personas que experimentan un trauma desarrollarán un trastorno de estrés postraumático.

Aunque es casi imposible determinar con certeza quién experimentará PTSD después del trauma y quién no, podemos considerar los siguientes factores de riesgo que podrían contribuir a la probabilidad de desarrollar un trastorno de estrés postraumático.

Factores genéticos

La investigación continúa explorando el papel de la genética en el desarrollo del PTSD. Ha habido estudios que muestran la influencia genética en el desarrollo de condiciones de salud mental como la esquizofrenia, el trastorno bipolar y el trastorno depresivo mayor, y los investigadores también están encontrando influencia genética en el desarrollo del PTSD.

Las mujeres se consideran más propensas a desarrollar PTSD que los hombres. los prevalencia del TEPT a lo largo de la vida se ha encontrado que es del 10 al 12 por ciento entre las mujeres y del 5 al 6 por ciento en los hombres.

Los investigadores han encontrado que, en particular, entre las mujeres europeo-estadounidenses, cerca de un tercio (29 por ciento) del riesgo de desarrollar TEPT después de un evento traumático estuvo influenciado por factores genéticos. Se encontró que la tasa de riesgo genético era mucho más baja en los hombres.

La primera autora del estudio, la Dra. Laramie Duncan, concluyó que «el PTSD puede ser uno de los trastornos psiquiátricos más prevenibles». Comprendiendo que no todas las personas que experimentan un trauma desarrollarán PTSD, comparte la importancia de esta investigación genética para poder intervenir rápidamente después del trauma para aquellas personas que se identifican como de mayor riesgo genético.

La investigación actual

Los marcadores genéticos actualmente bajo investigación por su papel en influir en el desarrollo del PTSD incluyen aquellos como el gen transportador de serotonina (5-HTTLPR) y genes asociados con el eje hipotálamo-pituitario-suprarrenal (HPA).

Además, hay investigaciones sobre la proteína del receptor alfa huérfano relacionado con los retinoides (RORA) debido al papel que desempeña en la neuroprotección, ayudando a proteger las neuronas y las células gliales de los efectos degenerativos del estrés oxidativo, que es un impacto de experimentar estrés traumático.

Factores sociales

El apoyo social, o la falta de este, es un factor de riesgo crítico. Aquellos que tienen opciones limitadas de apoyo social pueden tener un mayor riesgo de PTSD. Después del evento traumático, la necesidad de recursos de apoyo seguros es fundamental para ayudar a las personas a procesar su experiencia de manera saludable y recuperar la esperanza a través de conexiones emocionales seguras y protegidas.

Aquellos con estrategias de afrontamiento más evitativas tendrán menos probabilidades de utilizar recursos de apoyo o buscar conexiones saludables después de experimentar un evento traumático. Las personas que generalmente intentan hacer frente a los desafíos de forma aislada pueden correr un mayor riesgo de desarrollar TEPT.

Incluso si tiene apoyo disponible, puede que no sea suficiente para frenar el desarrollo del PTSD.

Factores biológicos y neurológicos

Dos factores de riesgo que se ha demostrado que posiblemente influyen en el desarrollo del PTSD después de un trauma son el coeficiente intelectual y el neuroticismo. Se ha demostrado que aquellos que tienden a obtener puntajes más bajos en las pruebas de coeficiente intelectual son más susceptibles a desarrollar TEPT.

Además, se ha demostrado que las personas que tienen mayor neuroticismo son más propensas a tener TEPT.

El neuroticismo es un rasgo de personalidad de las personas que tienen más probabilidades que el promedio de experimentar ansiedad, sentimientos de culpa, preocupación, miedo, ira, frustración y tristeza.

Como se mencionó anteriormente, hay un número creciente de estudios de investigación dedicados a explorar el papel de la genética en el desarrollo del PTSD. Dado que el PTSD no ocurre en todas las personas que experimentan un evento traumático, estos hallazgos continuos ayudan a determinar mejor quién puede estar en mayor riesgo para que las intervenciones y los tratamientos puedan ser de mayor ayuda.

El trastorno de estrés postraumático, junto con otras condiciones como la depresión mayor, se asocia con una disminución del volumen cerebral, particularmente en las áreas prefrontales. La investigación ha demostrado que esta disminución del volumen se asoció con mayores autoinformes de ansiedad en los participantes.

Comprender que el impacto emocional del trauma puede tener un efecto acumulativo, puede ser más fácil comprender cómo las experiencias traumáticas pasadas pueden ser un factor de riesgo para que alguien desarrolle PTSD después de un evento traumático marcado.

Otros factores

Otro factor de riesgo en el desarrollo de PTSD después de un evento traumático es haber experimentado otro trauma en el pasado. Se ha encontrado que el impacto del trauma tiene un efecto acumulativo. Esto significa que un sobreviviente de trauma que no mostró previamente síntomas de trastorno de estrés postraumático podría desarrollar PTSD después de un trauma posterior.

Un historial de lucha con una condición de salud mental antes del evento traumático también puede ser un factor de riesgo en el desarrollo de PTSD. Se ha demostrado que los trastornos del estado de ánimo existentes, los trastornos relacionados con la ansiedad y los trastornos de la conducta pueden ser factores de riesgo influyentes.

Los factores estresantes de la vida también son un factor de riesgo. Cuando las personas actualmente experimentan factores estresantes de la vida, como el divorcio, la tensión financiera, el estrés laboral o los niños que experimentan desafíos emocionales en la escuela o el hogar, la probabilidad de desarrollar TEPT puede aumentar.

La naturaleza del evento desencadenante es algo a considerar como un factor influyente. Se ha demostrado que cuanto más intenso es el evento, como presenciar la muerte o violencia extrema o haber resultado lesionado durante el evento traumático, puede ser un factor de riesgo.

Cuando alguien ha experimentado dolor físico como resultado de su trauma, como el abuso sexual, el riesgo de PTSD puede ser mayor, ya que el dolor físico es un recordatorio del evento traumático.

Ayudar a alguien a sobrellevar un evento traumático

Es difícil tratar de ayudar cuando un amigo o un ser querido no quiere hablar de lo que pasó. Puede ser difícil seguir haciendo el esfuerzo de hacer que la persona responda, especialmente si sientes que te están apartando. Pero estás en un buen lugar para ayudar cuando:

  • Comprender la definición de un evento traumático
  • Puede identificar algunos de los signos
  • Están dispuestos a seguir ofreciendo ayuda incluso si no se acepta al principio.

Recuerde, su apoyo cariñoso después de un evento traumático puede hacer una gran diferencia en qué tan bien y qué tan rápido se recupera la persona traumatizada.

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