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El papel del condicionamiento clásico en las aversiones gustativas

Una aversión condicionada al gusto implica la evitación de un determinado alimento después de un período de enfermedad después de consumir ese alimento. Estas aversiones son un gran ejemplo de cómo el condicionamiento clásico puede resultar en cambios en el comportamiento, incluso después de un solo incidente de sentirse enfermo.

¿Qué es la aversión condicionada al gusto?

¿Alguna vez te has enfermado después de comer algo y luego te has dado cuenta de que solo pensar en esa comida te hizo sentir un poco mareado? Una aversión condicionada al gusto puede ocurrir cuando la ingestión de una sustancia va seguida de una enfermedad. Por ejemplo, si comió sushi en el almuerzo y luego se enfermó, es posible que evite comer sushi en el futuro, incluso si no tiene relación con su enfermedad.

Si bien podría parecer esperado que evitemos los alimentos que fueron seguidos inmediatamente por la enfermedad, la investigación ha demostrado que el consumo del alimento y el inicio de la enfermedad no tienen por qué ocurrir necesariamente juntos. Las aversiones condicionadas al gusto pueden desarrollarse incluso cuando hay un largo retraso entre el estímulo neutral (comer la comida) y el estímulo incondicionado (sentirse enfermo).

En el condicionamiento clásico, las aversiones alimentarias condicionadas son ejemplos de aprendizaje de prueba única. Solo un emparejamiento del estímulo previamente neutral y el estímulo incondicionado puede establecer una respuesta automática.

Ejemplos

Imagina que estás de vacaciones y comes una enchilada de pollo en un restaurante. Horas después de comer la enchilada, te enfermas violentamente. Durante años después de ese incidente, es posible que no pueda decidirse a comer una enchilada de pollo e incluso puede sentirse mareado cuando huele los alimentos que le recuerdan a ese plato en particular.

Esta aversión al gusto condicionada puede ocurrir incluso cuando sabe que su enfermedad no está relacionada con comer ese artículo en particular. En realidad, es posible que sepa que contrajo un virus estomacal desagradable de uno de sus compañeros de viaje que había estado enfermo solo unos días antes del viaje.

Considere sus propias aversiones a ciertos alimentos. ¿Puede vincular su disgusto por artículos particulares con un período de enfermedad, mareo o náusea? Las personas pueden descubrir que evitan tipos muy específicos de alimentos durante años simplemente porque consumieron ese artículo en particular antes de enfermarse.

Las aversiones condicionadas al gusto son bastante comunes y pueden durar desde días hasta varios años.

Comprender las aversiones gustativas

¿Pueden las aversiones gustativas ocurrir tanto consciente como inconscientemente? En muchos casos, las personas pueden desconocer por completo las razones subyacentes de su disgusto por un tipo de alimento. ¿Por qué ocurren estas aversiones al gusto, especialmente cuando nos damos cuenta conscientemente de que la enfermedad no estaba ligada a un alimento en particular?

Las aversiones gustativas condicionadas son un gran ejemplo de algunas de las mecánicas fundamentales del condicionamiento clásico.

¿Eso es todo lo que hay en estas aversiones al gusto condicionadas? El escenario descrito anteriormente no encaja exactamente con las expectativas estándar del condicionamiento clásico. En primer lugar, el condicionamiento se produjo después de un solo emparejamiento del estímulo neutral y el estímulo incondicionado (UCS). En segundo lugar, el lapso de tiempo entre el estímulo neutral y el UCS suele ser solo cuestión de segundos. En el caso de una aversión condicionada al gusto, el lapso de tiempo suele ser de varias horas.

Si bien puede parecer que viola los principios generales del condicionamiento clásico, los investigadores han podido demostrar los efectos de las aversiones al gusto condicionadas en entornos experimentales.

En uno de esos experimentos, el psicólogo John García alimentó con agua saborizada (un estímulo previamente neutral) a ratas de laboratorio. Varias horas más tarde, a las ratas se les inyectó una sustancia (UCS) que las enfermó. Más tarde, cuando a las ratas se les ofreció agua saborizada, se negaron a beberla.

Explicando estas aversiones

Debido a que la investigación de García contradecía mucho de lo que se entendía previamente sobre el condicionamiento clásico, muchos psicólogos no quedaron convencidos con los resultados. Pavlov había sugerido que ninguna estímulo neutral podría provocar una respuesta condicionada. Pero si eso fuera cierto, entonces ¿por qué los sentimientos de enfermedad estarían asociados con la comida que se comió horas antes? ¿No estaría asociada la enfermedad con algo que había sucedido justo antes de que ocurrieran los síntomas?

«Las aversiones al gusto no encajan cómodamente en el marco actual del condicionamiento clásico o instrumental», señaló García. «Estas aversiones buscan sabores selectivamente con exclusión de otros estímulos. Los intervalos entre estímulos son mil veces demasiado largos».

Lo que García y otros investigadores pudieron demostrar fue que, en algunos casos, el tipo de estímulo neutral utilizado lo hace influir en el proceso de condicionamiento. Entonces, ¿por qué importa tanto el tipo de estímulo en este caso particular? Una parte de la explicación radica en el concepto de preparación biológica. Esencialmente, prácticamente todos los organismos están biológicamente predispuestos a crear ciertas asociaciones entre ciertos estímulos.

Si un animal come alimentos y luego se enferma, podría ser muy importante para la existencia continua del animal evitar dichos alimentos en el futuro. Estas asociaciones suelen ser esenciales para la supervivencia, por lo que no es de extrañar que se formen fácilmente.

Una palabra de Psyathome

El condicionamiento clásico puede tener una poderosa influencia en el comportamiento. Como demuestran tan claramente las aversiones condicionadas al gusto, a veces el aprendizaje puede ocurrir muy rápidamente (después de una sola instancia). La próxima vez que se encuentre evitando un alimento en particular, considere el papel que puede haber jugado una aversión condicionada en su disgusto por ese artículo en particular.

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