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El concepto de obediencia en psicología

La obediencia es una forma de influencia social que implica realizar una acción bajo las órdenes de una figura de autoridad. Difiere del cumplimiento (que implica cambiar su comportamiento a pedido de otra persona) y la conformidad (que implica alterar su comportamiento para estar de acuerdo con el resto del grupo).

En cambio, la obediencia implica alterar tu comportamiento porque una figura de autoridad te lo ha dicho.

Cómo la obediencia difiere de la conformidad

La obediencia difiere de la conformidad en tres aspectos clave:

  • La obediencia implica una orden.; la conformidad implica una petición.
  • La obediencia es obedecer a alguien con un estatus superior.; conformidad es ir junto con personas de igual estatus.
  • La obediencia depende del poder social.; la conformidad se basa en la necesidad de ser socialmente aceptado.

Experimentos de obediencia de Milgram

Durante la década de 1950, el psicólogo Stanley Milgram se interesó por los experimentos de conformidad realizados por Solomon Asch. El trabajo de Asch había demostrado que se podía convencer fácilmente a las personas para que se ajustaran a la presión del grupo, pero Milgram quería ver hasta dónde estarían dispuestas a llegar las personas.

El juicio de Adolf Eichmann, quien planeó y dirigió la deportación masiva de judíos durante la Segunda Guerra Mundial, ayudó a despertar el interés de Milgram en el tema de la obediencia.

A lo largo del juicio, Eichmann sugirió que simplemente estaba siguiendo órdenes y que no se sentía culpable por su papel en los asesinatos en masa porque solo había estado haciendo lo que sus superiores le pedían y que no había jugado ningún papel en la decisión de exterminar a los cautivos.

Milgram se había propuesto explorar la pregunta «¿son diferentes los alemanes?» pero pronto descubrió que la mayoría de las personas son sorprendentemente obedientes a la autoridad. Después de los horrores del Holocausto, algunas personas, como Eichmann, explicaron su participación en las atrocidades sugiriendo que simplemente estaban haciendo lo que se les ordenaba.

Milgram quería saber: ¿las personas realmente dañarían a otra persona si una figura de autoridad se lo ordenara? ¿Qué tan poderosa es la presión para obedecer?

Los estudios de Milgram consistieron en colocar a los participantes en una habitación y ordenarles que administraran descargas eléctricas a un «alumno» ubicado en otra habitación. Sin que el participante lo supiera, la persona que supuestamente recibía las descargas estaba realmente involucrada en el experimento y simplemente estaba representando respuestas a descargas imaginarias.

Sorprendentemente, Milgram descubrió que el 65 % de los participantes estaban dispuestos a aplicar el máximo nivel de descargas a las órdenes del experimentador.

Experimento de la prisión de Zimbardo

Los controvertidos experimentos de Milgram generaron un gran interés en la psicología de la obediencia. A principios de la década de 1970, el psicólogo social Philip Zimbardo realizó una exploración del estudio de los presos y la vida en prisión.

Estableció una prisión simulada en el sótano del departamento de psicología de la Universidad de Stanford y asignó a sus participantes a desempeñar el papel de prisioneros o guardias, con el propio Zimbardo actuando como director de la prisión.

El estudio tuvo que suspenderse después de solo 6 días a pesar de que originalmente estaba programado para durar 2 semanas. ¿Por qué los investigadores terminaron el experimento tan pronto? Porque los participantes se habían involucrado tanto en sus roles, con los guardias utilizando técnicas autoritarias para ganar la obediencia de los prisioneros.

En algunos casos, los guardias incluso sometieron a los presos a maltrato psicológico, hostigamiento y tortura física.

Los resultados del experimento de la prisión de Stanford se utilizan a menudo para demostrar la facilidad con la que las personas se ven influenciadas por las características de los roles y las situaciones en las que se encuentran, pero Zimbardo también sugirió que los factores ambientales juegan un papel en cuán propensas son las personas a obedecer a la autoridad.

Obediencia en Acción

Los experimentos de Milgram sentaron las bases para futuras investigaciones sobre la obediencia, y el tema se convirtió rápidamente en un tema candente dentro de la psicología social. Pero, ¿qué quieren decir exactamente los psicólogos cuando hablan de obediencia?

Definiciones, ejemplos y observaciones

«Se han realizado estudios con participantes en otros países, con niños y con otras variaciones de procedimiento. Se obtiene consistentemente el mismo resultado básico: muchas personas aceptan fácilmente la influencia de una autoridad, incluso cuando eso significa causar un daño potencial a otra persona.

Una aplicación interesante de este concepto ha sido la relación médico-enfermera. Varios estudios han demostrado que las enfermeras a menudo cumplen las órdenes de un médico incluso cuando hay una buena razón para creer que el paciente podría sufrir un daño potencial». (Breckler, Olson y Wiggins, 2006)

«Desde entonces, otros investigadores han replicado los hallazgos de Milgram. Se descubrió que los estudiantes de secundaria estaban aún más dispuestos a obedecer órdenes. La investigación transcultural en otras culturas occidentales también ha arrojado altas tasas de obediencia utilizando el procedimiento de Milgram. Desafortunadamente, parece que los resultados de Milgram no fueron casualidades». (Pastorino & Doyle-Portillo, 2013)

«¿Son la conformidad y la obediencia exclusivas de la cultura estadounidense? De ninguna manera. Los experimentos de Asch y Milgram se han repetido en muchas sociedades, donde han arrojado resultados más o menos similares a los observados en los Estados Unidos. Así, los fenómenos de conformidad y obediencia parecen trascender la cultura…

Muchos de los estudios han informado tasas de obediencia aún más altas que las observadas en las muestras estadounidenses de Milgram. Por ejemplo, se han informado índices de obediencia de más del 80 % para muestras de Italia, Alemania, Austria, España y Holanda». (Weiten, 2010)

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