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El compromiso social promueve la salud cerebral en los adultos mayores, según muestra una investigación

Conclusiones clave

  • Los adultos mayores que permanecieron más comprometidos socialmente mostraron una materia gris más robusta en áreas relacionadas con la demencia, sugiere un estudio reciente.
  • La soledad y el aislamiento se han considerado factores de riesgo importantes para la mortalidad temprana de las personas mayores en investigaciones anteriores.
  • Hay muchas maneras de ayudar a los adultos mayores a sentirse conectados, señalan los expertos, y estas pueden tener beneficios a largo plazo.

Las personas mayores que reportan niveles más altos de compromiso social muestran más materia gris en las regiones del cerebro asociadas con el riesgo de demencia, según una investigación publicada en la revista Revista de Gerontología.

Los investigadores observaron a 293 participantes de una iniciativa más grande llamada Estudio de salud, envejecimiento y composición corporal, que ha recopilado datos desde 1997 sobre los factores que pueden conducir a la disminución de la función en personas mayores más sanas.

Con un promedio de 83 años, los participantes reciben escáneres cerebrales e informan sobre hábitos como la nutrición, las interacciones sociales y la actividad física. Además, informan eventos de salud importantes como diabetes, enfermedades cardiovasculares, demencia y cáncer.

Centrándose en los hábitos de participación social, los investigadores encontraron que aquellos que informaron socializar de forma regular y frecuente tenían una mejor integridad microestructural de la materia gris del cerebro.

Comprender la materia gris

La materia gris se ha destacado en investigaciones anteriores como particularmente relacionada con la enfermedad de Alzheimer. Por ejemplo, en un estudio publicado en informes cientificos, Los investigadores observaron que la enfermedad de Alzheimer se caracteriza por placas amiloides y ovillos neurofibrilares que se acumulan en la materia gris y pueden conducir a la destrucción de las células cerebrales.

Esos tipos de descubrimientos han llevado a esfuerzos para encontrar mejores formas de preservar la materia gris, y la investigación sugiere que algunas estrategias pueden ser:

  • Meditación
  • Ejercicio cardiovascular
  • Aprendiendo nuevas habilidades
  • Conseguir un sueño de calidad

Agregar compromiso social a esta lista tiene sentido, dice el autor principal del estudio actual, Cynthia Félix, MD, MPH, geriatra de la Universidad de Pittsburgh. «No hay cura para la demencia, por lo que debemos centrarnos en la prevención tanto como sea posible y retrasar la progresión si ocurre», dice.

Felix agrega que otros hábitos saludables, como la actividad física regular, podrían hacer que los esfuerzos de prevención sean aún más poderosos. Por ejemplo, el ejercicio en grupo que es divertido para los participantes mayores y tiene un elemento social incorporaría múltiples tipos de prevención.

Tu cerebro en el compromiso social

En términos del mecanismo y por qué funcionaría la socialización, Félix dice que es forraje para investigaciones posteriores. Por ejemplo, dice, aún no sabemos si una mayor participación social en sí misma mantiene saludables las regiones del cerebro o si es al revés: aquellos con cerebros más saludables tienden a ser más sociales.

Es posible que incluso podría ser ambas cosas, que un cerebro saludable te haga socializar más y eso, a su vez, le da un impulso a tu cerebro. Lo que se sabe a partir de investigaciones anteriores es que existen neuropéptidos específicos (oxitocina y arginina vasopresina) que ayudan a regular el comportamiento social. Cuando faltan, las personas tienden a tener un mayor riesgo de problemas como el trastorno de ansiedad social.

La oxitocina, en particular, está tan fuertemente asociada con los lazos sociales que a veces se la llama «la hormona del amor». Recientemente, un estudio en ratones en Comunicaciones de investigación bioquímica y biofísica sugirió que se debe considerar la oxitocina para los tratamientos para revertir el daño causado por las placas amiloides, lo que podría ayudar a retrasar o prevenir el Alzheimer en el futuro.

Encontrar conexión

Un aspecto notable del estudio, agrega Felix, es cuándo se realizó: antes de COVID-19. Ahora que muchas personas mayores se encuentran más aisladas de amigos y familiares como una forma de prevenir la exposición al virus, le preocupa que la falta de compromiso social pueda tener un efecto dominó de mayor riesgo de demencia en el futuro cercano.

Dana Dorfman, PhD, MSW

Incluso antes de COVID, había amplia evidencia de que la soledad y el aislamiento tenían efectos negativos importantes para la salud, especialmente para las personas mayores. Ahora, más que nunca, es importante acercarse y contrarrestar esos sentimientos.

— Dana Dorfman, PhD, MSW

Sin embargo, el compromiso social no siempre debe hacerse en persona, dice el psicoterapeuta. Dana Dorfman, PhD, MSW. Aunque poder abrazarse causa un aumento en la oxitocina, lo que lleva a esos beneficios para el cerebro, también es valioso simplemente asegurarse de que las personas mayores se sientan escuchadas y amadas, dice ella.

«Incluso antes de la COVID, había amplia evidencia de que la soledad y el aislamiento tenían importantes efectos negativos para la salud, especialmente para las personas mayores», señala. «Ahora, más que nunca, es importante llegar y contrarrestar esos sentimientos».

Los esfuerzos pueden incluir:

  • Ayudar a los adultos mayores a usar herramientas de redes sociales en línea
  • Intercambio de llamadas y cartas
  • Reclutar a familiares y amigos para llamadas regulares
  • Jugar un juego favorito en línea
  • Programar visitas virtuales periódicas con la familia
  • Invitar a adultos mayores a un club de lectura virtual o grupo de discusión

Lo que esto significa para usted

Sentirse comprometido y conectado puede contribuir en gran medida a mejorar el estado de ánimo de una persona mayor, así como los niveles de energía, el sentido de autoestima y el sentimiento de propósito. Así que haga todo lo posible para socializar un poco donde sea que pueda, incluso si es solo una llamada telefónica o una caminata socialmente distanciada, podría conducir a una salud cerebral más sólida a largo plazo.

La información de este artículo está actualizada a la fecha indicada, lo que significa que puede haber información más reciente disponible cuando lea esto. Para las actualizaciones más recientes sobre COVID-19, visite nuestra página de noticias sobre coronavirus.

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