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¿Cuántas emociones humanas hay?

Las emociones gobiernan gran parte de nuestras vidas. Incluso los escritores y poetas parecen incapaces de describir la gama completa y la experiencia de las emociones humanas.

Las emociones son a la vez escurridizas pero la faceta por la cual comunicamos los sentimientos más sutiles a quienes nos rodean. No podemos existir sin ellos, pero rara vez nos detenemos a considerar cuántos hay en realidad. Es una pregunta que ha intrigado y desafiado a científicos y filósofos durante generaciones y continúa haciéndolo en la actualidad.

El estudio de las emociones

Ya en el siglo IV a. C., Aristóteles intentó identificar el número exacto de emociones fundamentales en los humanos. Descrito como la Lista de emociones de Aristóteles, el filósofo propuso 14 expresiones emocionales distintas: miedo, confianza, ira, amistad, calma, enemistad, vergüenza, desvergüenza, piedad, bondad, envidia, indignación, emulación y desprecio.

En su publicación de 1872 La expresión de las emociones en el hombre y los animales, Charles Darwin teorizó que las emociones eran innatas, evolucionadas y tenían un propósito funcional. Si bien Darwin no definió explícitamente estas «emociones básicas», se cree que imaginó una lista más corta de emociones esenciales, que incluyen el miedo, la ira, la tristeza, la felicidad y el amor.

Para el siglo XX, con el advenimiento de la psicoterapia, el número se había expandido considerablemente. Según Robert Plutchick, profesor emérito de la Facultad de Medicina Albert Einstein, los psicólogos han propuesto más de 90 definiciones diferentes de «emoción» con el objetivo de describir con precisión qué constituye y diferencia la emoción humana.

En los últimos años, los psicólogos han tratado de identificar y categorizar estas emociones de una manera que se considere empírica y universal. Sin embargo, el número de emociones que los investigadores deciden depende en gran medida de cómo se definan específicamente las emociones y de los criterios utilizados. Por ejemplo, en un estudio de 2017, los investigadores identificaron 27 emociones únicas.Aún así, cuando se trata de las emociones más básicas, la mayoría de los psicólogos le dirán que son muchas menos de lo que uno podría pensar y que las explicaciones más amplias de la expresión emocional provienen de variaciones más matizadas de esos sentimientos básicos.

La rueda de las emociones de Plutchik

Una de las teorías más destacadas del siglo XX es la rueda de las emociones de Robert Plutchik. En él, Plutchik propuso ocho emociones básicas (alegría, tristeza, confianza, disgusto, miedo, ira, sorpresa y anticipación) que creía que se superponían y se mezclaban con las siguientes como tonos en una rueda de colores.

Plutchick explicó además que los «colores» emocionales primarios pueden combinarse para formar los «colores» emocionales secundarios y complementarios. Por ejemplo, la anticipación más la alegría pueden combinarse para formar optimismo, mientras que el miedo y la sorpresa juntos pueden describir asombro.

Sistema de codificación de acción facial de Eckman

Muchos investigadores han cuestionado el modelo de Plutchik y han argumentado que sus emociones secundarias y complementarias a menudo pueden variar según la cultura o la sociedad. Insisten en que, para que una emoción se considere fundamental, tiene que ser universalmente experimentada en todas las culturas.

Con este fin, el psicólogo Paul Ekman creó lo que llamó el sistema de codificación de acción facial (FACS), un modelo de clasificación que mide y evalúa los movimientos de los músculos faciales, así como los de los ojos y la cabeza. Basándose en su teoría, Ekman propuso que existen siete expresiones emocionales universales para las personas de todo el mundo: felicidad, tristeza, sorpresa, miedo, ira, asco y desprecio.

Si bien el trabajo de Ekman ayudó a resaltar el efecto de «naturaleza o crianza» en la respuesta emocional, gran parte de su teoría ha sido criticada desde que, en 2004, propuso que la misma técnica podría usarse como un medio de detección de mentiras.

Cuatro emociones irreductibles

Siguiendo el trabajo de Ekman, un equipo de investigación de la Universidad de Glasgow en 2014 tuvo como objetivo identificar emociones basadas en expresiones faciales independientemente de las influencias socioculturales.

Lo que los investigadores encontraron fue que ciertas emociones provocaron la misma respuesta facial. El miedo y la sorpresa, por ejemplo, comprometían los mismos músculos faciales y, en lugar de representar dos emociones, podía verse una. Lo mismo podría aplicarse a la repugnancia y la ira oa la excitación y la conmoción.

Según sus hallazgos, los científicos redujeron la cantidad de emociones irreductibles a solo cuatro: felicidad, tristeza, ira y miedo. Más allá de esto, argumentaron, las variaciones más complejas de la emoción han evolucionado durante milenios bajo numerosas influencias sociales y culturales.

La similitud de las expresiones faciales, dicen, es principalmente biológica (algo con lo que nacemos), mientras que la distinción entre expresiones emocionales sutiles y complejas es principalmente sociológica (cosas que nosotros, como cultura, hemos aprendido y desarrollado con el tiempo).

Una palabra de Psyathome

Las emociones, y cómo las experimentamos y expresamos, pueden ser abundantemente aparentes o notablemente sutiles. El consenso general entre los científicos de hoy es que las emociones básicas, por muchas que sean, sirven como base para las emociones más complejas y sutiles que componen la experiencia humana.

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