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Comprender la obesidad y el estigma social

Es bien sabido que la obesidad está asociada con una miríada de consecuencias para la salud, incluida la diabetes tipo 2, varias formas de cáncer y la apnea obstructiva del sueño. La prevalencia de la obesidad es responsable de la predicción de los expertos en salud de que, por primera vez en la historia, el promedio de vida de los estadounidenses podría tener una tendencia a la baja.

Lo que se entiende y discute menos son las cargas sociales y psicológicas de ser obeso. Los estudios apuntan a que se trata de otra población marginada y estigmatizada.

Las personas con obesidad tienen menos probabilidades de casarse, por lo general ganan menos dinero e incluso experimentan discriminación en el ámbito de la atención médica en comparación con sus pares que pesan menos. En los países desarrollados, existe una relación inversa entre la obesidad y el nivel socioeconómico. En otras palabras, aquellos que son obesos tienen más probabilidades de enfrentar barreras socioeconómicas.

Obesidad y Salud Mental

Hasta el 60% de las personas clasificadas como obesas tienen una enfermedad psiquiátrica como la depresión. Esto es mayor que el porcentaje de depresión visto entre la población general.

Más específicamente, las personas con obesidad tienen más probabilidades de cumplir con los criterios de trastorno por atracón, síndrome de alimentación nocturna y alimentación emocional. La obesidad también aumenta cinco veces la probabilidad de depresión en comparación con las personas de peso promedio. La ansiedad, particularmente la ansiedad social, ocurre en el 9% de quienes buscan tratamiento para la obesidad.

Estas condiciones tienden a ser significativamente más comunes entre las mujeres con obesidad. Esto probablemente se deba al énfasis social en la delgadez y la apariencia física de las mujeres en muchas culturas. Las mujeres con obesidad son más propensas a tener pensamientos suicidas e intentar suicidarse en comparación con las de peso normal.

La discriminación, la intimidación y las microagresiones relacionadas con el peso están asociadas con estos resultados adversos para la salud mental. Las personas que reportan experiencias personales con prejuicios y trato injusto corren el mayor riesgo de depresión, ansiedad y baja autoestima.

Además, hay evidencia de que la carga crónica de vivir en una cultura que rechaza el tipo de cuerpo con sobrepeso está asociada con un aumento en la hormona del estrés y la inflamación conocida como cortisol. Esto va más allá del efecto metabólico conocido del exceso de peso en sí mismo.

En otras palabras, existe un aumento conocido de la inflamación asociada con la obesidad. Luego, además de eso, la carga emocional de la obesidad aumenta la inflamación y los niveles de cortisol.

Estigma relacionado con el peso

Irónicamente, existe evidencia de que a medida que aumenta la prevalencia del sobrepeso y la obesidad, también aumentan los sesgos y los prejuicios contra las personas con obesidad. El estigma relacionado con el peso en los EE. UU. está bien documentado.

Las campañas relacionadas con el peso que enfatizan la responsabilidad personal también pueden alienar a su público objetivo. Pueden tener el efecto psicológico inverso de aumentar los comportamientos que contribuyen a la obesidad, como los atracones y la evitación del ejercicio.

Entre los estadounidenses, la discriminación por peso se reporta a tasas similares a la discriminación racial, particularmente entre las mujeres.

Varios estudios demuestran que incluso los niños perciben a las personas con exceso de peso corporal como vagas, poco atractivas, poco inteligentes o sin autocontrol. Algunas personas obesas pueden interiorizar estas ideas y autoestigmatizarse. Absorber este mensaje negativo de los medios o del entorno social puede tener un efecto perjudicial en la autoestima y la autoeficacia.

Además, esto puede conducir a un aumento de peso adicional y a una reducción de la pérdida de peso con el tiempo. Aunque el examen de este aspecto particular del efecto del prejuicio por la obesidad es relativamente nuevo, en general se acepta que el sesgo por el peso afecta negativamente la salud y el bienestar psicológico.

Los riesgos para la salud asociados que podrían ser más frecuentes entre los obesos pueden contribuir a las opiniones negativas hacia esta población. A su vez, esto puede fomentar la idea de que las personas obesas están sobrecargando el sistema de salud.

Muchas personas obesas informan haber experimentado comentarios despectivos y prejuicios de familiares, compañeros, compañeros de trabajo e incluso extraños. Aunque la discriminación por peso está bien documentada, prácticamente no existen leyes, políticas públicas o institucionales que protejan a los obesos.

Estigma de la obesidad entre los niños

El sobrepeso es el problema de salud más común que enfrentan los niños y adolescentes. A menudo, las conocidas consecuencias del exceso de peso no surgen hasta la edad adulta. Sin embargo, las consecuencias sociales y emocionales negativas de la obesidad pueden ser inmediatas y sustanciales.

Los jóvenes con sobrepeso a menudo se encuentran más marginados y enfrentan índices más altos de depresión y baja autoestima que sus pares. Las niñas con sobrepeso esperan ser rechazadas por sus compañeros e incluso pueden retirarse de las interacciones sociales como una forma de sobrellevar la situación.

Los niños con sobrepeso son vistos como menos populares

Los niños de hasta seis años describen a las personas obesas utilizando términos negativos y despectivos. En un estudio, se pidió a un grupo de estudiantes (de 7º a 12º grado) que «nominaran» amigos según sus preferencias. Los resultados mostraron que los jóvenes con sobrepeso eran significativamente menos populares que sus pares.

Estos hallazgos fueron más evidentes entre las mujeres blancas no hispanas, que es un hallazgo que se mantiene cierto en múltiples encuestas que analizan este tema.

Sesgo de peso en la atención médica

Hay ciertos procedimientos médicos que no se realizan en personas con un índice de masa corporal (IMC) más alto, como tratamientos de fertilidad o procedimientos ortopédicos. Si bien esto puede basarse en el riesgo percibido o la tasa de éxito de un procedimiento en esta población, se sabe que contribuye al deterioro de la salud, al empeoramiento de la enfermedad y a evitar por completo el sistema de atención médica.

El índice de masa corporal (IMC) es una medida obsoleta y sesgada que no tiene en cuenta varios factores, como la composición corporal, el origen étnico, la raza, el sexo y la edad. A pesar de ser una medida defectuosa, el IMC se usa ampliamente hoy en día en la comunidad médica porque es un método económico y rápido para analizar el estado de salud potencial y los resultados.

Muchas personas obesas informan que, en el ámbito de la atención médica, todas y cada una de sus dolencias físicas se ven como producto de su peso. Como resultado, no se sienten tomados en serio. Su experiencia se describe mejor como un médico que no puede ver más allá de su peso y atribuye todos y cada uno de los síntomas que presentan a su tamaño.

COVID-19 y sesgo de peso

La investigación sugiere que las personas con obesidad pueden experimentar una mayor ansiedad relacionada con el COVID dado el énfasis público en la relación entre la susceptibilidad al virus y el peso. Sin embargo, también es probable que el discurso público sobre el peso durante la era de la pandemia también sea un factor contribuyente.

Los cambios durante la pandemia mundial de coronavirus provocaron cambios sin precedentes en la rutina diaria, un aumento del comportamiento sedentario y cambios en los hábitos alimentarios. Aunque hay alguna evidencia de que el estadounidense promedio aumentó de peso durante este período, es probable que se exagere la omnipresencia de esto.

La mayoría de las personas, hasta el 59%, que vivían en áreas con mandato de cuarentena informaron mantener su peso. Una minoría de menos del 20% reportó pérdida de peso durante este tiempo.

En una encuesta, aunque el 28 % de los participantes informaron aumento de peso durante la pandemia, el 65 % de las personas informaron un aumento de la ansiedad por su peso y figura. También puede haber un sesgo de recuerdo con respecto al peso previo a la pandemia de un individuo.

Esto se convirtió en una discusión destacada en las noticias y las redes sociales, ya que temas como ‘Cuarentena-15’ fueron tendencia. La aprensión y el temor expresados ​​por el aumento de peso pueden haber fomentado la discriminación por obesidad.

Aquellos que informaron experiencias previas a la pandemia de mal trato relacionado con su peso tenían 2,4 veces más probabilidades que sus pares de participar en atracones y usar la comida como un mecanismo de supervivencia durante la cuarentena.

Cómo reducir el estigma de la obesidad

Desafortunadamente, hasta la fecha se han propuesto muy pocas estrategias exitosas para la reducción del estigma. Aún no está claro qué intervenciones serían efectivas para disminuir el sesgo relacionado con el peso y el tratamiento diferencial de las personas con obesidad.

Algunos han propuesto que los cambios en las políticas públicas y la legislación contra el estigma en el lugar de trabajo, por ejemplo, serían útiles y que las personas con obesidad deberían estar legalmente protegidas contra la discriminación.

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