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Cómo los psicólogos definen la atención

La atención es la capacidad de procesar activamente información específica en el entorno mientras se ignoran otros detalles. La atención es limitada tanto en términos de capacidad como de duración, por lo que es importante tener formas de administrar de manera efectiva los recursos de atención que tenemos disponibles para dar sentido al mundo.

En su libro de 1890 «Los principios de la psicología», el psicólogo y filósofo William James escribió que la atención «es la toma de posesión por parte de la mente, en forma clara y vívida, de uno de los que pueden parecer varios objetos o trenes de pensamiento simultáneamente posibles… Implica retirarse de algunas cosas para poder tratar eficazmente con otras”.

Comprender la atención

Piense en la atención como un resaltador. A medida que lee una sección de texto en un libro, la sección resaltada se destaca, lo que hace que centre su interés en esa área.

No se trata solo de centrar tu atención en una cosa en particular; también implica ignorar una gran cantidad de información y estímulos que compiten entre sí. La atención le permite «desconectarse» de la información, las sensaciones y las percepciones que no son relevantes en ese momento y, en su lugar, concentrar su energía en la información que es importante.

Nuestro sistema atencional no solo nos permite concentrarnos en algo específico de nuestro entorno mientras ignoramos detalles irrelevantes, sino que también afecta nuestra percepción de los estímulos que nos rodean.

El papel de la atención en el aprendizaje y el pensamiento

La atención es un componente básico de nuestra biología, presente incluso desde el nacimiento. Nuestros reflejos de orientación nos ayudan a determinar qué eventos en nuestro entorno deben ser atendidos, un proceso que ayuda en nuestra capacidad para sobrevivir.

Los recién nacidos atienden a estímulos ambientales como ruidos fuertes. Un toque en la mejilla desencadena el reflejo de búsqueda, lo que hace que el bebé gire la cabeza para amamantar y recibir alimento. Estos reflejos de orientación continúan beneficiándonos a lo largo de la vida.

La atención juega un papel fundamental en casi todas las áreas de la vida, incluyendo la escuela, el trabajo y las relaciones. Permite a las personas concentrarse en la información para crear recuerdos. También permite a las personas evitar distracciones para que puedan concentrarse y completar tareas específicas.

Ha habido una gran cantidad de investigaciones que analizan exactamente cuántas cosas podemos atender y durante cuánto tiempo. Las variables clave que afectan nuestra capacidad para permanecer en la tarea incluyen qué tan interesados ​​estamos en el estímulo y cuántas distracciones hay.

Tipos de Atención

Hay muchos tipos diferentes de atención que las personas pueden usar. Algunos de estos incluyen:

Atencion sostenida

Esta forma de atención, también conocida como concentración, es la capacidad de concentrarse en una cosa durante un período continuo. Durante este tiempo, las personas se mantienen enfocadas en la tarea en cuestión y continúan participando en un comportamiento hasta que la tarea se completa o ha transcurrido un cierto período de tiempo.

Las investigaciones sugieren que la atención sostenida alcanza su punto máximo a principios de los 40 y luego disminuye gradualmente a medida que las personas envejecen.

Atención alterna

Este tipo de atención implica realizar múltiples tareas o cambiar la atención sin esfuerzo entre dos o más cosas con diferentes demandas cognitivas. No se trata de centrarse en más de una cosa al mismo tiempo, sino de dejar de prestar atención a una cosa y luego pasar a la siguiente tarea.

Atención selectiva

Dado que la atención es un recurso limitado, tenemos que ser selectivos sobre en qué decidimos centrarnos. No solo debemos centrar nuestra atención en un elemento específico de nuestro entorno, sino que también debemos filtrar una enorme cantidad de otros elementos.

La atención selectiva implica ser capaz de elegir y prestar atención selectivamente a ciertos estímulos en el entorno y, al mismo tiempo, desconectarse de otras cosas. Por ejemplo, puede prestar atención selectivamente a un libro que está leyendo mientras deja de escuchar el sonido de la alarma del automóvil del vecino de al lado.

Este tipo de atención requiere que seas capaz de desconectarte de los estímulos externos extraños, pero también de las distracciones internas, como los pensamientos y las emociones, para mantenerte selectivamente en sintonía con una tarea.

atención enfocada

Este tipo de atención consiste en ser atraído repentinamente hacia un estímulo visual, auditivo o táctil específico, como un ruido fuerte o un destello de luz. Es una forma de responder rápidamente a los estímulos externos, lo que puede ser particularmente importante en situaciones donde algo en el entorno requiere atención inmediata y acción rápida.

Atención Limitada

La atención limitada, o atención dividida, es una forma de atención que también implica realizar múltiples tareas. En este caso, sin embargo, la atención se divide entre múltiples tareas. En lugar de cambiar el enfoque, las personas atienden estos estímulos al mismo tiempo y pueden responder simultáneamente a múltiples demandas.

La ilusión de que la atención es ilimitada ha llevado a muchas personas a practicar la multitarea. Una investigación publicada en 2018 ha señalado que la multitarea rara vez funciona bien porque nuestra atención es, en realidad, limitada.

Mejorar la atención

En su mayor parte, nuestra capacidad para centrar nuestra atención en una cosa mientras bloqueamos los distractores de la competencia parece automática. Sin embargo, la capacidad de las personas para centrar selectivamente su atención en un tema específico mientras descartan otros es muy compleja.

Pero incluso las personas sin problemas de atención pueden beneficiarse del uso de estrategias diseñadas para mejorar la atención y el enfoque. Algunas cosas que puedes probar incluyen:

  • Evitar la multitarea: Si desea mejorar su enfoque, trate de evitar la multitarea. Tratar de hacer malabarismos con varias tareas perjudica la productividad, por lo que puede aprovechar al máximo su investigación atencional limitada trabajando solo en una cosa a la vez.
  • Dormir lo suficiente: La investigación ha demostrado que dormir lo suficiente es esencial para mantener niveles óptimos de atención. No solo eso, los dos parecen tener una relación bidireccional; el sueño ayuda a regular la atención, pero las demandas de atención también pueden desempeñar un papel en el sueño.
  • Practicando la atención plena: Mindfulness, que implica prestar atención al momento presente, a veces se concibe como una forma de atención. La investigación ha demostrado que el entrenamiento de la atención plena puede ser útil para mejorar la atención.

También pueden estar en el horizonte nuevas formas de mejorar la atención. Esto puede ser útil para tratar problemas de atención que son el resultado de algunas condiciones.

Por ejemplo, una investigación publicada en 2017 dice que los circuitos neuronales (vías en el cerebro) relacionados con la atención están íntimamente relacionados con afecciones como el trastorno por déficit de atención con hiperactividad (TDAH). Lograr una mayor comprensión de este proceso promete mejores tratamientos para aquellos que se enfrentan a esta condición en el futuro.

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