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Cómo la fobia a los gérmenes puede ser un síntoma del TOC

Muchas personas admiten abiertamente que tienen fobia a los gérmenes. Aunque no es un término médico real, la mayoría de las personas está de acuerdo en que un germaphobe es alguien que está preocupado o incluso obsesionado con la limpieza, los gérmenes y las enfermedades infecciosas. Si bien tener fobia a los gérmenes no significa necesariamente que tenga un trastorno obsesivo compulsivo (TOC), una obsesión por el saneamiento, la limpieza y los gérmenes, junto con un comportamiento compulsivo en torno al lavado o la desinfección, puede indicar un problema más profundo.

Las preocupaciones sobre los gérmenes son comunes

Las preocupaciones sobre la contaminación por gérmenes y/o contraer enfermedades infecciosas son comunes en nuestra sociedad. No necesita mirar más allá de la presencia de dispensadores de desinfectante para manos en espacios públicos o el aluvión de anuncios de productos antibacterianos para darse cuenta de que nuestra sociedad está, hasta cierto punto, preocupada por los gérmenes.

Dicho esto, en el día a día, la mayoría de las personas no pasan más que unos pocos minutos, si es que eso, preocupándose de que sus manos se contaminen después de tocar el pomo de la puerta en un edificio de oficinas, presionar un botón en un ascensor o atarse un cordón suelto después de estar en un baño público. Para la mayoría, si los pensamientos de contaminación cruzan la mente, un enfoque de sentido común de lavarse o desinfectarse las manos por unos momentos tranquiliza la mente y continúan con su día.

Sin embargo, si tiene fobia a los gérmenes, sabe que este tipo de situaciones pueden provocar ansiedad y esto puede incluso hacer que desee evitar lugares donde es probable que encuentre contaminación o gérmenes. Es importante tener en cuenta que la obsesión por la limpieza, la contaminación y/o los gérmenes también es un síntoma común del TOC.

¿Cuándo una preocupación por los gérmenes cruza la línea y se convierte en una obsesión? ¿Cuándo una rutina de higiene personal o un régimen de limpieza se convierte en una compulsión? Intentemos responder a estas preguntas usando dos ejemplos.

Tina y John: una historia de dos fobias a los gérmenes

Caso 1: Tina es una analista financiera de 38 años. Tina fácilmente se describe a sí misma como germofóbica, y las personas que la conocen bien han notado su preocupación por los gérmenes. Tina a menudo se cubre la mano con una toalla de papel cuando abre la puerta de un baño público y prefiere no tocar los asientos del metro en el que viaja todos los días. Se encoge cuando tiene que sacar la basura cada semana, pero lo hace sin falta. Tina casi siempre piensa en los gérmenes por un momento o dos cuando le da la mano a alguien en una reunión de negocios o en un entorno social, pero esto se olvida rápidamente después de unos segundos. Si realmente le preocupa que sus manos estén sucias, un poco de desinfectante para manos siempre funciona.

Tina no está angustiada por su preocupación por los gérmenes, de hecho, siente que su vigilancia le permite evitar varios resfriados cada año y mantenerse productiva. Además, si bien su loft suele estar impecable, no pasa más de tres horas a la semana limpiando y, a menudo, lo pospone para salir a cenar con amigos o para pasar tiempo con su pareja.

Caso 2: John es un consultor informático a tiempo parcial de 42 años. John también se describe a sí mismo como un germaphobe, y su esposa e hijos están de acuerdo en que esta es la etiqueta perfecta para él. John rara vez permite huevos o pollo en la casa porque teme que contaminen la casa con la bacteria salmonela. Cuando su esposa cocina con huevos, le hace lavarse las manos con agua muy caliente durante más de dos minutos. Además, John tiene que usar guantes gruesos de goma cuando desecha los cartones de huevos y debe lavarse las manos después o se siente extremadamente ansioso.

John se niega a ir a los baños públicos y ha cancelado numerosas actividades con amigos a lo largo de los años por temor a tener que usar el baño en público. Si John descubre que alguien en la oficina ha contraído gastroenteritis, se obsesionará durante horas pensando si ha estado en contacto con esa persona y, a menudo, se duchará porque se siente sucio. Sabe que esto no tiene sentido y, a menudo, siente que se está volviendo loco. John pasa hasta cinco horas al día blanqueando todas las superficies de su casa. Su constante limpieza y preocupación por la contaminación han puesto una tensión significativa en su relación con su esposa e hijos. Además, aunque inicialmente pudo hacer frente a sus obsesiones en el trabajo, su preocupación por los gérmenes comenzó a afectar su capacidad para realizar las tareas asociadas con este trabajo.

El análisis: ¿germafobia, TOC o ambos?

Tanto Tina como John se describen a sí mismos como «germafóbicos»; sin embargo, está claro que la preocupación de Tina por los gérmenes tiene solo un pequeño impacto en su funcionamiento diario, mientras que la vida de John se está desmoronando y está dominada por obsesiones con la contaminación como la infección por salmonela, contraer gastroenteritis y contraer gérmenes de un baño. Su vida también se rige por compulsiones diseñadas para aliviar su ansiedad, como lavarse las manos y desinfectarse.

Además, mientras que Tina no está angustiada por su preocupación por los gérmenes, John a menudo siente que se está volviendo loco, no puede tolerar la posibilidad de contaminación y se excede en gran medida para asegurarse de que todos los gérmenes hayan sido eliminados. Lo que es más importante, mientras que Tina tiene relaciones personales y profesionales saludables, las relaciones de John en el trabajo y en el hogar se ven comprometidas por su obsesión con la contaminación.

Por lo tanto, aunque ambos son «germafóbicos» confesos, los síntomas de John son muy consistentes con el TOC, mientras que Tina es probablemente alguien que simplemente tiene preocupaciones sobre los gérmenes por encima del promedio. Es muy probable que John se beneficie de una consulta con su médico de familia o un profesional de la salud mental para completar una entrevista clínica y un historial médico para hacer un diagnóstico definitivo de TOC y explorar posibles opciones de tratamiento.

Cuándo buscar ayuda

Si usted, un miembro de su familia o alguien que conoce tiene una preocupación por los gérmenes que es angustiosa, no deseada, incontrolable y que tiene un impacto en el funcionamiento diario, puede ser el momento de considerar hablar con un profesional de la salud mental. El problema puede ser más profundo que simplemente tener fobia a los gérmenes. El tratamiento psicológico y médico efectivo para el TOC está disponible.

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