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Terapia de estimulación del nervio vago: qué saber

¿Qué es la estimulación del nervio vago?

La estimulación del nervio vago (VNS, por sus siglas en inglés) es una opción de tratamiento para personas con epilepsia y, a veces, depresión. Implica el uso de un dispositivo para enviar pulsos eléctricos leves al cerebro a través del nervio vago.

El nervio vago es responsable de controlar las funciones corporales involuntarias. Está conectado con las funciones motoras del estómago y el diafragma, así como con las funciones sensoriales de los oídos y la lengua.

Tipos

La estimulación del nervio vago se puede realizar de dos maneras. Ya sea mediante la implantación de un generador de impulsos en el pecho o mediante el uso de un dispositivo de estimulación del nervio vago no invasivo.

  • dispositivo invasivo: Se implanta un generador de pulsos en su pecho y se usa para enviar señales de pulsos a su cerebro a través del nervio vago. Esta es la forma más tradicional de VNS y el procedimiento ha sido aprobado por la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) para el tratamiento de la epilepsia resistente a los medicamentos.
  • Dispositivo no invasivo: Los dispositivos VNS no invasivos podrían ser una opción para las personas que no desean que se inserte un dispositivo VNS en sus cuerpos. Sin embargo, se necesita mucho más trabajo para su desarrollo. Estos dispositivos no están aprobados actualmente en los Estados Unidos para el tratamiento de la epilepsia.

Cómo se realiza VNS

El nervio vago corre a ambos lados de su cuerpo, desde su cerebro, a través de su cuello, pecho y estómago. Un dispositivo conocido como generador de pulso se implanta quirúrgicamente en el lado superior izquierdo de su pecho.

Luego se hace una incisión en el cuello y se insertan los cables delgados que conectan el generador de pulso con el nervio vago.

El procedimiento para insertar el dispositivo VNS suele ser ambulatorio y lo realiza un neurocirujano.

Esto significa que no será necesario que permanezca en el hospital después de la cirugía. La cirugía dura entre 45 y 90 minutos y generalmente se realiza con anestesia general.

El generador de impulsos se enciende unas semanas después de la cirugía. Los impulsos eléctricos que se envían a su cerebro generalmente comienzan a un nivel bajo y luego aumentan gradualmente.

Después de encender el generador de impulsos, se le entregará un imán de mano para que usted mismo controle el estimulador. Cuando el imán se acerca al estimulador, libera pulsos eléctricos que detendrán la convulsión o la harán menos severa.

Por lo general, el generador no se enciende hasta dos semanas después de la cirugía para que su cuerpo tenga tiempo de sanar. El generador funciona con baterías y comenzará a agotarse entre 3 y 8 años después de que se inserte por primera vez. Se reemplaza la batería o se coloca un nuevo generador con un pequeño procedimiento que solo implica una incisión en el pecho.

Beneficios

Los medicamentos antiepilépticos generalmente se prescriben para personas con epilepsia para ayudar a controlar sus convulsiones. Sin embargo, algunas personas no responden a estos medicamentos y otras experimentan efectos secundarios muy graves. VNS es una excelente opción de tratamiento para las personas que pertenecen a estas categorías.

Tratamiento para convulsiones y depresión

Es importante saber que este tratamiento se recomienda junto con los medicamentos antiepilépticos y no en lugar de ellos. Sin embargo, en algunos casos, se reducen las dosis de los fármacos antiepilépticos.

El tratamiento tiene como objetivo reducir la frecuencia y la gravedad de las convulsiones en personas con epilepsia. También puede reducir el tiempo de recuperación después de una convulsión. Esta terapia no funciona para todos. Si no tiene absolutamente ningún efecto sobre usted, entonces su médico le recomendará que lo retire.

VNS también es beneficioso para las personas que viven con depresión crónica que no parecen responder a los antidepresivos y la terapia.

Epilepsia

VNS solo puede reducir la frecuencia de las convulsiones con epilepsia, no puede curarla. La intensidad de las convulsiones cuando ocurren también podría reducirse.

Pueden pasar varios meses después de que se realiza el procedimiento antes de que note una reducción significativa en la frecuencia de sus convulsiones.

VNS a menudo se usa junto con medicamentos antiepilépticos y no pretende reemplazarlos por completo. No se entiende completamente cómo funciona exactamente el VNS para reducir los ataques epilépticos. Algunas investigaciones muestran que aumenta el flujo de sangre a áreas clave del cerebro y eleva el nivel de algunos neurotransmisores, lo que podría ayudar a controlar las convulsiones.

Un estudio muestra que la VNS puede disminuir la frecuencia de las convulsiones hasta en un 50 % en los primeros cuatro meses de tratamiento.En algunos casos, deslizar su imán sobre su estimulador mientras tiene una convulsión puede terminar el episodio.

En algunas personas que tienen epilepsia, un aumento en la frecuencia cardíaca podría ser una señal de que se avecina una convulsión. Los modelos más nuevos de generadores VNS pueden detectar un aumento en la frecuencia cardíaca y enviar pulsos al nervio vago. Esto podría evitar que ocurra la convulsión.

Depresión crónica

VNS ayuda a mejorar los síntomas de depresión al estimular la producción de ciertos neurotransmisores en el cerebro.

Para aquellos con depresión, muchas personas informan haber visto beneficios en sus síntomas depresivos muchos meses después de comenzar los tratamientos de VNS. El tratamiento tampoco funciona para todos.

Riesgos

La estimulación del nervio vago es un tratamiento relativamente seguro para la epilepsia y la depresión crónica. Sin embargo, no está exento de riesgos, especialmente durante la cirugía para insertar el dispositivo.

Antes de la cirugía, su médico llevará a cabo una investigación médica exhaustiva que generalmente implica un par de pruebas para asegurarse de que no tenga ningún problema de salud que pueda complicar el procedimiento.

Las complicaciones quirúrgicas como infecciones y parálisis de las cuerdas vocales son muy raras pero pueden ocurrir. Algunas personas también pueden experimentar algunos efectos secundarios después de la cirugía, como:

  • aumento de la tos
  • dolores de cabeza
  • Dolor de pecho
  • cambio de voz
  • Dificultad para respirar
  • Indigestión
  • Náuseas y vómitos
  • Insomnio
  • espasmos de garganta

Las personas con las siguientes condiciones tampoco suelen recibir tratamientos VNS:

  • Tener un solo nervio vago
  • Trastornos pulmonares como el asma.
  • arritmia cardiaca
  • Funcionamiento anormal del sistema nervioso autónomo.
  • Úlceras
  • Diabetes insulinodependiente

La eficacia de la terapia VNS depende de la afección que se use para tratar.

Otras Consideraciones

Después de un procedimiento VNS, debe controlar su condición de cerca. Si experimenta efectos secundarios graves como resultado del estimulador, como dificultad para respirar o tragar, aumento de la somnolencia o cambios en la frecuencia cardíaca, debe consultar a un médico lo antes posible.

También es importante que informe a su médico que tiene un dispositivo VNS si se le solicita que se someta a una resonancia magnética. Los campos magnéticos en una máquina de resonancia magnética pueden hacer que los cables que conectan el generador de pulso a su nervio vago se sobrecalienten y provoquen quemaduras en su piel.

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