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Comprender el papel de las neuronas en el sistema nervioso

Una neurona es una célula nerviosa que es el componente básico del sistema nervioso. Las neuronas son similares a otras células del cuerpo humano en varios aspectos, pero existe una diferencia clave entre las neuronas y otras células. Las neuronas están especializadas para transmitir información por todo el cuerpo.

Visión de conjunto

Estas células nerviosas altamente especializadas son responsables de comunicar información tanto en forma química como eléctrica. También hay varios tipos diferentes de neuronas responsables de diferentes tareas en el cuerpo humano.

Las neuronas sensoriales transportan información desde las células receptoras sensoriales de todo el cuerpo hasta el cerebro. Las neuronas motoras transmiten información desde el cerebro a los músculos del cuerpo. Las interneuronas son responsables de comunicar información entre diferentes neuronas en el cuerpo.

Neuronas versus otras células

Similitudes entre las neuronas y otras células del cuerpo

  • Las neuronas y otras células del cuerpo contienen un núcleo que contiene información genética.

  • Las neuronas y otras células del cuerpo están rodeadas por una membrana que protege la célula.

  • Los cuerpos celulares de ambos tipos de células contienen orgánulos que sustentan la vida de la célula, incluidas las mitocondrias, los cuerpos de Golgi y el citoplasma.

Diferencias que hacen que las neuronas sean únicas

  • Las neuronas dejan de reproducirse poco después del nacimiento. Generalmente, cuando las neuronas mueren, no se reemplazan, aunque la neurogénesis, o la formación de nuevas células nerviosas, ocurre en algunas partes del cerebro.

  • La investigación ha demostrado que se forman nuevas conexiones entre las neuronas a lo largo de la vida.

  • Las neuronas tienen una membrana que presenta un axón y dendritas, estructuras especializadas diseñadas para transmitir y recibir información.

  • Las neuronas liberan sustancias químicas conocidas como neurotransmisores en las sinapsis, o las conexiones entre las células, para comunicarse con otras neuronas.

Estructura de una neurona

Hay tres partes básicas de una neurona: las dendritas, el cuerpo celular y el axón. Sin embargo, todas las neuronas varían un poco en tamaño, forma y características según la función y el papel de la neurona.

Algunas neuronas tienen pocas ramas dendríticas, mientras que otras están muy ramificadas para recibir una gran cantidad de información. Algunas neuronas tienen axones cortos, mientras que otras pueden ser bastante largas.

¡El axón más largo del cuerpo humano se extiende desde la parte inferior de la columna hasta el dedo gordo del pie y tiene una longitud promedio de aproximadamente tres pies!

Los potenciales de acción

¿Cómo transmiten y reciben información las neuronas? Para que las neuronas se comuniquen, necesitan transmitir información tanto dentro de la neurona como de una neurona a la siguiente. Este proceso utiliza tanto señales eléctricas como mensajeros químicos.

Las dendritas de las neuronas reciben información de los receptores sensoriales o de otras neuronas. Esta información luego se transmite al cuerpo celular y luego al axón. Una vez que la información ha llegado al axón, viaja a lo largo del axón en forma de una señal eléctrica conocida como potencial de acción.

Comunicación de sinapsis

Una vez que un impulso eléctrico ha llegado al final de un axón, la información debe transmitirse a través del espacio sináptico a las dendritas de la neurona contigua. En algunos casos, la señal eléctrica puede salvar casi instantáneamente la brecha entre las neuronas y continuar su camino.

En otros casos, se necesitan neurotransmisores para enviar la información de una neurona a la siguiente. Los neurotransmisores son mensajeros químicos que se liberan de las terminales de los axones para cruzar la brecha sináptica y llegar a los sitios receptores de otras neuronas. En un proceso conocido como recaptación, estos neurotransmisores se adhieren al sitio del receptor y son reabsorbidos por la neurona para ser reutilizados.

neurotransmisores

Los neurotransmisores son una parte esencial de nuestro funcionamiento diario. Si bien no se sabe exactamente cuántos neurotransmisores existen, los científicos han identificado más de 100 de estos mensajeros químicos.

Los siguientes son solo algunos de los principales neurotransmisores, sus efectos conocidos y los trastornos con los que están asociados.

Acetilcolina: Asociado con la memoria, las contracciones musculares y el aprendizaje. La falta de acetilcolina en el cerebro está asociada con la enfermedad de Alzheimer.

Endorfinas: Asociado con las emociones y la percepción del dolor. El cuerpo libera endorfinas en respuesta al miedo o al trauma. Estos mensajeros químicos son similares a las drogas opiáceas como la morfina, pero son significativamente más fuertes.

dopamina: Asociado con el pensamiento y los sentimientos placenteros. La enfermedad de Parkinson es una enfermedad asociada con déficits de dopamina.Los médicos pueden recetar medicamentos que pueden aumentar la actividad de la dopamina en el cerebro. Una categoría son los agonistas de la dopamina, que imitan los efectos de la dopamina.

Otro tipo de agente es la levodopa, que se convierte en dopamina en el cerebro. Cada uno tiene sus propios beneficios y efectos secundarios relativos. Los investigadores también han encontrado fuertes vínculos entre la esquizofrenia y cantidades excesivas de dopamina en ciertas partes del cerebro.

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